Estudio revela que la extinción es la clave para la diversidad de vertebrados terrestres

Los períodos de alta extinción en la Tierra, en lugar de adaptaciones evolutivas, puede haber sido un factor clave en la diversificación de los vertebrados terrestres (amniotas) dominantes en la actualidad, según un estudio publicado en Scientific Reports.

El estudio revela que las extinciones masivas entre algunos grupos de amniotas que incluyen reptiles, aves y mamíferos, coinciden con numerosos y grandes diversificaciones en otros grupos que están estrechamente relacionados.

La investigación realizada por científicos del Museo de Historia Natural de Berlín, Alemania, y la Universidad de Lincoln, Reino Unido, se empeñaron en indagar en torno a una observación que apoya una relación en la evolución entre las "innovaciones clave" en un grupo de animales y el rápido aumento de su número de especies. Los investigadores responsables del nuevo estudio sugieren que la evidencia de esta relación ha sido sólo circunstancial.

En este nuevo estudio se examinaron cuestiones en torno a las radiaciones adaptativas entre los primeros amniotas, desde hace 315 a 200 millones de años. Este período de tiempo fue testigo de algunos de los más profundos cambios climáticos a escala global, incluyendo la dramática disminución de la capa de hielo del polo sur, la desaparición de las selvas ecuatoriales, un aumento sustancial de la temperatura y condiciones de sequía prolongada. Este período de tiempo en estudio también incluyó la mayor extinción masiva en la historia de la Tierra, hace unos 252 millones años.

El concepto de radiación adaptativa es central para la biología evolutiva moderna. Una radiación adaptativa es un aumento extremadamente rápido en el número de especies en un grupo, a menudo como resultado de una innovación evolutiva clave, que le da al grupo una ventaja sobre sus competidores o le permite explotar un nuevo recurso. Con frecuencia, si la aparición de una novedad evolutiva coincide temporalmente con un gran incremento en la riqueza de especies, se supone esta innovación es el responsable de este patrón.

En este trabajo, los científicos utilizaron métodos estadísticos para identificar cuál de los grupos amniotas presentes durante este tiempo fueron significativamente más ricos en especies que sus parientes cercanos, y trataron de identificar los factores responsables de este desequilibrio en la diversidad. Los resultados sugieren que, por lo general, las grandes diferencias en diversidad entre dos grupos estrechamente relacionados no se debe a la evolución de más especies en el grupo más grande, sino a la extinción de más especies el grupo más pequeño.

Los investigadores señalan que un hallazgo clave de la investigación es que, incluso, la aparición de una innovación importante en el grupo más grande no desencadena una gran proliferación de especies hasta que se produzca una nueva gran extinción.

Este estudio fue liderado por Neil Brocklehurst, en el Museo de Historia Natural de Berlín en Berlín, donde también participaron Jörg Fröbisch y Johannes Müller de la Universidad Humboldt de Berlín, y Marcello Ruta de la Universidad de Lincoln.