NASA abre nueva era en la investigación de la biología humana con el estudio de gemelos idénticos

El pasado 7 de marzo, la NASA anunció la selección de 10 investigaciones que realizarán con los astronautas gemelos idénticos Scott y Mark Kelly. Al hacerlo, señalan, puso a la investigación de la biología humana en el espacio en una nueva era. Aunque el Programa de Investigación Humana de la NASA ha estado investigando los efectos del vuelo espacial en el cuerpo humano durante décadas, estas 10 investigaciones proporcionarán a la NASA una visión más amplia sobre los efectos sutiles y los cambios que pueden ocurrir en los vuelos espaciales, en comparación con los ambientes terrestres. La NASA y el Instituto Nacional de Investigación Biomédica Espacial (NSBRI) gestionarán de forma conjunta esta nueva y ambiciosa empresa.

Las investigaciones, que fueron recogidas a partir de un conjunto de 40 propuestas, aportarán a la fisiología del campo de las o-ómicas, un estudio integrado del ADN, ARN, y todo el complemento de biomoléculas en el cuerpo humano. El estudio de la fisiología humana en este nivel fundamental proporcionará a la NASA y la comunidad de astrónomos, información única. Esto es debido a que la observación de estos diminutos componentes del cuerpo humano dotarán de mucha información acerca de la composición de un individuo y su reacción a factores de estrés asociados a los vuelos espaciales. La investigación de los sutiles cambios - o falta de ella - entre los hermanos Kelly, en este nivel, después de años de que Scott pasara en el espacio y el año que se observará a Mark en la Tierra, podría arrojar luz sobre aspectos de la vida en condiciones naturales comparados con los efectos del vuelo espacial en el cuerpo humano.

Los estudios se centrarán en cuatro áreas: la fisiología humana, la salud del comportamiento, microbiología / microbioma, y estudios o-ómicos moleculares. Las investigaciones fisiológicas humanas analizarán cómo el entorno del vuelo espacial puede inducir cambios en diferentes órganos como el corazón, los músculos o el cerebro. Las investigaciones de salud mental ayudarán a caracterizar como el vuelo espacial puede tener efectos sobre la percepción y el razonamiento, la toma de decisiones y el estado de alerta. Las investigaciones de microbiología / microbioma explorarán "las diferencias y los factores de estrés en la dieta, con el fin de conocer cómo ambos afectan al organismo de los gemelos. Por último, lo que podría abrir todo un nuevo mundo de información acerca de los seres humanos expuestos al medio ambiente de los vuelos espaciales, son las investigaciones o-ómicas moleculares. Estos estudios permitirán ver cómo los genes en las células se activan o desactivan, como resultado de los vuelos espaciales, y cómo influyen los factores de estrés, como la radiación, los cambios rápidos de microgravedad en las proteínas y metabolitos recogidos en muestras biológicas como sangre, saliva, orina y heces.

Varias de las investigaciones son completamente nuevas, algunas ya están siendo consideradas como parte de los planes de investigación para la misión de un año, programada para el 2015, y otros ya se están realizando con las tripulaciones que viven a bordo de la estación espacial durante períodos de seis meses.

Si bien no se espera que las investigaciones realizadas con los hermanos Kelly proporcionen datos definitivos sobre los efectos de los vuelos espaciales en las personas, servirán como estudios piloto para iniciativas de investigación futuras. Estas investigaciones pueden identificar los cambios que deberían implementarse en la investigación de las poblaciones más grandes de astronautas.